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L'essoufflement est une sensation de manque d'air avec accélération de la fréquence respiratoire. Les médecins appellent ce symptôme la dyspnée

Causes de la difficulté à respirer

Le cycle respiratoire, remplissage (inspiration) et vidange (expiration) de l'air dans les poumons a pour but d'apporter de l'oxygène aux muscles et aux organes par l'intermédiaire du sang. Il sert également à évacuer le CO2 (dioxyde de carbone) qui est un « déchet » du métabolisme. Toute entrave au passage de l'oxygène des poumons vers le sang ou tout obstacle à la circulation normale du sang provoque une accélération de la fréquence respiratoire.

Essoufflement normal

Il est considéré comme normal lors d'un exercice physique intense, d'efforts importants, d'obésité ou encore de montée en altitude. L'augmentation de la fréquence respiratoire est, dans ces cas, une adaptation normale du système respiratoire à des conditions particulières.

Essoufflement anormal

En dehors des situations mentionnées ci-dessus, l'essoufflement peut traduire une maladie, essentiellement pulmonaire ou cardiaque. Dans chaque cas il est important d'observer si les difficultés respiratoires sont apparues subitement ou progressivement.

Essoufflement dû à des maladies respiratoires

Asthme pulmonaire

Pneumonie 

Bronchite chronique 

embolie pulmonaire 

Pneumothorax 

Sarcoïdose 

Cancer du poumon 

Essoufflement dû à des maladies cardiaques

Cardiomyopathies (maladies du muscle cardiaque) 

Valvulopathies (maladies des valves du cœur) 

Arythmies 

Cardiopathies ischémiques, c'est-à-dire maladies des coronaires dont l'infarctus 

Toutes ces maladies provoquent une insuffisance cardiaque autrement dit une incapacité du cœur à apporter suffisament de sang aux muscles et aux organes

Autres causes d'essoufflement

La cause la plus fréquente dans ce groupe est certainement l'anxiété.

Faux-croup et épiglottite. Il s'agit d'une infection de la gorge avec oedème de la glotte qui empêche l'air de passer. Maladie relativement fréquente chez les enfants.

Anémie : le manque de globules rouges c'est-à-dire des transporteurs de l'oxygène, entraîne une augmentation de la fréquence respiratoire compensatoire. Cette essoufflement se développe très progressivement à moins que la cause soit une hémorragie aiguë.

Maladies causant une paralysie progressive des muscles y compris ceux de la cage thoracique (Guiilain-Barré, Myasthénie).